Pelas 1970s, a DuPont e a 3M as usaram para desenvolver Teflon e Scotchgard, e elas adotaram uma série de produtos do dia-a-dia, de embalagens de chiclete a sofás, frigideiras e tapetes. Conhecidas como substâncias perfluoroalquílicas, ou PFAS, elas também eram um benefício para os militares, que as usavam em espuma que apagava explosivos de óleo e combustível.

Há muito se sabe que, em certas concentrações, os compostos podem ser perigosos se entrarem na água ou se as pessoas respirarem poeira ou comerem alimentos que as contenham. Testes mostraram que eles se acumularam no sangue de trabalhadores de fábricas químicas e residentes que moram nas proximidades, e estudos relacionaram alguns dos produtos químicos a cânceres e defeitos congênitos.

Agora, duas novas análises de dados de água potável e a ciência usada para analisá-la deixam claro que a Agência de Proteção Ambiental e o Departamento de Defesa minimizaram a ameaça pública representada por esses produtos químicos. Muito mais pessoas provavelmente foram expostas a níveis perigosos delas do que as que foram relatadas anteriormente, porque a contaminação delas é mais disseminada do que já foi oficialmente reconhecida.

Além disso, a ProPublica descobriu que a subavaliação do governo sobre a ameaça parece não ser acidental.

A EPA e o Departamento de Defesa calibraram os testes de água para excluir alguns níveis prejudiciais de contaminação e registrar apenas altas concentrações de produtos químicos, segundo o vice-presidente de uma empresa de testes. Vários cientistas proeminentes disseram à ProPublica que o Departamento de Defesa optou por usar testes que identificariam apenas um punhado de produtos químicos, em vez de testes mais avançados que os próprios cientistas das agências ajudaram a desenvolver, que poderiam identificar a presença de centenas de compostos adicionais.

A primeira análise, contida na apresentação em PowerPoint de um empreiteiro da EPA, mostra que um produto químico - o PFAS mais conhecido por causar danos - é o 24 vezes mais prevalente na água potável pública do que a EPA relatou. Com base nisso, o Environmental Working Group, uma organização de advocacia cujos cientistas estudaram a poluição por PFAS, estimou que até 110 milhões de americanos correm o risco de serem expostos a produtos químicos PFAS.

Na segunda análise, a ProPublica comparou como os militares verificam e medem a contaminação relacionada ao SAFP com o que é identificado por testes mais avançados. Descobrimos que as forças armadas dependiam de testes que não são capazes de detectar todos os produtos químicos PFAS que acreditavam estar presentes. Mesmo assim, subnotificou seus resultados, compartilhando apenas uma pequena parte dos dados. Também descobrimos que os próprios programas de pesquisa dos militares tinham testado novamente vários desses locais de defesa usando tecnologia de testes mais avançada e identificaram significativamente mais poluição do que os militares informaram ao Congresso.

Mesmo antes que surgissem as preocupantes novas informações sobre produtos químicos PFAS, o governo reconheceu que os problemas relacionados a eles estavam se espalhando. Testes anteriores de água da EPA, embora incompletos, identificaram a contaminação da água potável em toda a 33, segundo a qual os pesquisadores de Harvard estimaram que afetaram cerca de 6 milhões de pessoas. Os militares suspeitavam que a água potável em mais de 800 metros dos locais de defesa dos Estados Unidos onde a espuma de combate a incêndios era usada poderia estar contaminada; no início deste ano, anunciou ter confirmado a contaminação nos sistemas de água potável 660 e nas instalações de água subterrânea da 36 em suas instalações ou perto delas.

As novas análises sugerem que esses resultados provavelmente representam apenas uma fração do número real de pessoas e dos sistemas de água potável afetados.

Em respostas escritas às perguntas, a EPA não abordou diretamente se havia subestimado a contaminação de produtos químicos PFAS. A agência disse que confia em seus procedimentos de teste atuais e estabeleceu limites de detecção em níveis apropriados. Também afirmou que está tomando medidas para regulamentar alguns compostos PFAS e registrá-los como “substâncias perigosas”, uma classificação que desencadeia supervisão adicional sob leis de resíduos e poluição.

A agência “tomará medidas concretas para garantir que o PFAS seja completamente abordado e todos os americanos tenham acesso a água potável limpa e segura”, disse o então administrador da EPA Scott Pruitt, que renunciou recentemente, em uma declaração escrita à ProPublica em maio.

O Departamento de Defesa também respondeu às perguntas por escrito, defendendo seus métodos de teste como os melhores disponíveis e chamando a dificuldade de avaliar completamente os riscos do PFAS porque a EPA não regulamentou esses produtos químicos. Uma porta-voz do Departamento de Defesa disse que o grupo de pesquisa do Pentágono está com um programa em andamento para melhorar os métodos de teste e detectar mais compostos de PFAS, mas sugeriu que nenhuma alternativa estava pronta para uso. Ela não respondeu a perguntas sobre por que a agência relatou níveis de contaminação de apenas dois produtos químicos ao Congresso quando teria dados sobre muitos outros, afirmando apenas que o Pentágono "está comprometido em proteger a saúde humana e o meio ambiente".

Especialistas em meio ambiente não estão convencidos.

"A contaminação generalizada pode estar prejudicando a saúde de milhões ou mesmo dezenas de milhões de americanos e o governo está intencionalmente encobrindo algumas das evidências", disse Erik Olson, diretor sênior de iniciativas de saúde, alimentos e agricultura do Conselho de Defesa dos Recursos Naturais. , em uma entrevista. A EPA e o Departamento de Defesa “fizeram tudo o que podiam para arrastar os pés e evitar uma ação reguladora significativa ao fazer investimentos significativos em limpezas”.

Em maio, um relatório do Politico revelou que a EPA e a Casa Branca, juntamente com o Departamento de Defesa, pressionaram uma divisão dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças para suspender um estudo de saúde que alertaria que as pessoas expostas aos produtos químicos da PFAS enfrentam mais saúde. riscos do que se entendia anteriormente. Esse relatório foi divulgado discretamente em meados de junho e, de fato, os níveis de exposição seguros estimados são de sete a 10 vezes menores do que o que a EPA disse.

Tal determinação poderia estimular limites mais estritos de exposição do que a EPA parece ter considerado. Junto com uma percepção emergente de que os testes da EPA e DOD não capturaram a verdadeira extensão da contaminação, o governo pode ser forçado a reconceber sua abordagem a esses compostos, disse David Sedlak, diretor do Instituto de Ciência e Engenharia Ambiental da a Universidade da Califórnia, Berkeley, que ajudou a desenvolver um dos mais avançados testes comerciais para substâncias de PFAS.

"Não falar sobre isso não vai fazer o problema desaparecer", disse Sedlak. "E porque esses compostos são para sempre - eles não vão se degradar por conta própria - eventualmente haverá um dia de acerto de contas".


Os compostos de PFAS podem não existir se não fossem por um acidente de laboratório em 1938, quando um bloco de refrigerante congelado se transformou em uma massa branca, extraordinariamente escorregadia e cerosa. Uma década depois, a DuPont estava fabricando-a como teflon. A 3M desenvolveu sua própria versão, o PFOA molecularmente similar em 1954, quando uma química inadvertidamente derramou uma mistura de produtos químicos em seu sapato e descobriu que a mancha era impermeável ao sabão ou à água. Eles o chamaram de Scotchgard.

Esses produtos funcionam, em parte, porque os produtos químicos que eles contêm são compostos de alguns dos mais fortes e resilientes elos moleculares existentes, graças a uma estrutura única que os impede de quebrar. Existem milhares de variações, todas caracterizadas por cadeias de margaridas extremamente fortes de carbono e flúor e diferenciadas principalmente pelo comprimento de suas “caudas” - a cadeia de moléculas de carbono que pode estar em qualquer lugar entre duas e 14 unidades longas.

Em meados dos 1970s, com o uso das substâncias químicas em proliferação, a Dupont e a 3M começaram a testar em particular o sangue de seus trabalhadores de plantas e outros. As empresas estavam cada vez mais preocupadas com a toxicidade dos compostos de PFAS, aprendendo que se “bio-acumulam” em alimentos e pessoas e que poderiam causar danos. Mas foi só quando a 2000, quando a 3M retirou o Scotchgard do mercado, que a EPA começou a investigar o potencial dano do PFAS à saúde humana e ao meio ambiente e, logo depois, que os exames de sangue se tornaram públicos.

Inicialmente, a EPA adotou medidas que sugeriam que chegaria rapidamente ao fundo do problema. Citando a disseminação de contaminantes no abastecimento de água em Minnesota e Ohio, na 2002, a agência lançou uma “revisão prioritária” de alguns compostos PFAS. Ele escreveu então que a exposição pode "resultar em uma variedade de efeitos, incluindo toxicidade de desenvolvimento / reprodução, toxicidade hepática e câncer".

Por 2003, a EPA lançou seu primeiro esboço de avaliação de risco para o PFOA, tipicamente um passo substancial no sentido de estabelecer padrões regulatórios rígidos que limitem o uso de um produto químico e imponham sua limpeza. Quando o rascunho foi divulgado no início do 2005, ele disse que, embora as evidências epidemiológicas permanecessem inconclusivas, os ratos testados com PFOA tinham maior probabilidade de desenvolver câncer de fígado e pâncreas, e havia sinais preocupantes de que trabalhadores em fábricas que fabricavam PFOA tinham um risco maior de morrendo de câncer de próstata.

A EPA também pediu às indústrias que eliminassem voluntariamente os produtos relacionados ao PFOA, incluindo a espuma de combate a incêndios, pela 2015.

A questão era então - e permanece até hoje - até que ponto a exposição a produtos químicos PFAS tornaria as pessoas gravemente doentes?

Na 2009, a agência tentou responder, emitindo diretrizes voluntárias “provisórias” para níveis seguros dos produtos químicos na água potável. Isso significa que, pela primeira vez, o governo ofereceu uma medida precisa e científica sobre quanto dos compostos era demais. Mas não determinou esses limites nem criou um regulamento aplicável por lei. E mesmo esses limites - mais tarde ficariam claros - revelaram-se muito frouxos.

Enquanto isso, outros casos de contaminação da água - em Minnesota e Alabama - aumentaram as preocupações. Um estudo com residentes da 60,000 em West Virginia e Ohio expostos a altos níveis de PFOS e PFOA de uma fábrica da DuPont e um aeródromo do Exército mostrou que eles apresentavam altas taxas de mau funcionamento da tireóide, câncer nos testículos e nos rins e pré-eclâmpsia. O estudo foi concluído como parte de um acordo de aproximadamente $ 107 milhões de ação contra a DuPont. Estudos em animais também ligaram os produtos químicos a defeitos congênitos estruturais e mudanças dramáticas nos níveis hormonais.

Em 2013, com preocupação crescente sobre a onipresença de compostos PFAS, a EPA decidiu que iria testar alguns dos produtos químicos em sistemas públicos de água potável. A agência regulamenta os produtos químicos sob a Lei de Água Potável e adiciona novas substâncias à lista com base em testes que mostram que são bastante difundidas para representar uma ameaça nacional. A listagem de um produto químico para esse teste geralmente é um passo em direção à criação de regulamentos aplicáveis ​​para isso.

Ao mesmo tempo, a agência começou a reconsiderar o limite de aconselhamento de saúde estabelecido na 2009. Na 2016, a agência anunciou um limite dramaticamente mais baixo para o quanto a exposição ao PFAS era segura para as pessoas, sugerindo um limiar inferior a um oitavo do valor que uma vez assegurou que não causaria danos. Sob as novas diretrizes, não mais do que partes 70 por trilhão de produtos químicos, menos que o tamanho de uma única gota em uma piscina olímpica, foram consideradas seguras.

No entanto, mesmo esse padrão permanece voluntário e inexequível. Até que haja um verdadeiro limite na concentração de compostos PFAS permitidos em água potável, solo e água subterrânea - e a classificação do PFAS como uma substância perigosa - a EPA não pode responsabilizar empresas de serviços públicos de água, empresas ou outros poluidores. Também não pode obrigar o Departamento de Defesa a aderir ao padrão ou limpar a contaminação.

Há cada vez mais evidências de que a contaminação por PFAS é mais difundida em torno das bases militares do que se pensava anteriormente.

O Departamento de Defesa lançou uma revisão em grande escala da contaminação em sistemas de água potável em suas instalações em 2016, apesar da falta de limites regulatórios claros da EPA.

Nesta primavera, o Pentágono informou ao Congresso que o 564 dos sistemas de água potável pública e privada fora da base 2,445 que havia testado continha PFOS ou PFOA acima dos limites de consultoria da EPA. Também anunciou que as águas subterrâneas no 90 das bases militares 410, onde foram testadas, continham níveis perigosos desses dois produtos químicos. Um impressionante percentual de 61 de poços subterrâneos testados excedeu o limiar de segurança da EPA, segundo a apresentação que Maureen Sullivan, subsecretária adjunta de Defesa do Meio Ambiente, Segurança e Saúde Ocupacional, deu ao Congresso em março. Atender ao problema, informaram vários meios de comunicação, custaria ao Pentágono pelo menos US $ 2 bilhões.

Ao apresentar suas obrigações ao Congresso, o Departamento de Defesa deu um passo importante na luta contra uma questão problemática, da mesma forma que a EPA na coleta nacional de dados.

Mas ambas as agências escolheram deliberadamente não usar as ferramentas mais avançadas ou coletar os dados mais abrangentes sobre contaminação, dizem os pesquisadores.


Para identificar compostos de PFAS em água potável, a EPA usa um teste de laboratório chamado "Método 537", que separa as moléculas microscópicas para que possam ser mais facilmente vistas. Não é o teste mais sofisticado disponível, mas os cientistas o usaram o suficiente para dar a eles - e aos reguladores - uma confiança extraordinária em seus resultados. Este é o teste que a EPA escolheu na 2013, quando dirigiu seus laboratórios em todo o país para testar amostras de água para avaliar contaminantes químicos emergentes de PFAS para ajudar a determinar se eles deveriam ser regulados.

Mas, embora o teste Method 537 possa detectar compostos 14 PFAS, a EPA pediu apenas dados em seis deles. A EPA disse que isso permitiria testar os poluentes não-PFAS, já que a agência só tem permissão para atingir um certo número de contaminantes emergentes em cada rodada de testes.

A agência também estabeleceu limiares de detecção para os seis compostos PFAS incluídos tanto quanto 16 vezes maior do que o teste foi sensível o suficiente para detectar - tão alto que apenas os casos mais extremos de contaminação foram refletidos no conjunto de dados federal de água potável.

De fato, de acordo com uma recente apresentação de Andrew Eaton, vice-presidente da Eurofins Eaton Analytical, o maior laboratório de teste de água potável do país, que testou mais de 10,000 amostras de sistemas públicos 1,100 - cerca de 30 por cento das amostras de água da EPA. no geral - grandes quantidades de contaminação detectada foram ignoradas pelo projeto.

Através de seus relatórios federais de qualidade da água, a EPA disse publicamente que o PFOA foi detectado em apenas 1 por cento das amostras de água em todo o país. Mas quando a Eaton recentemente voltou e reanalisou os dados que a EPA não queria, ele descobriu que o PFOA estava em quase 24 por cento das amostras testadas por sua empresa.

Outro produto químico, o PFBS, é considerado um sentinela porque em situações em que é um componente de contaminação também contendo PFAS e PFOA, ele viaja mais e mais rápido na água e aparece meses ou anos à frente em locais onde PFOA ou PFOS são finalmente detectados. A EPA relatou que a PFBS foi encontrada em menos de um décimo de 1 por cento de todas as suas amostras de água - nem mesmo uma em 100. A reanálise da Eaton detectou a substância química sentinela em quase uma de oito amostras.

"Basicamente diz que a pluma está a caminho, esse é o principal indicador ... PFOS e PFOA provavelmente estão a caminho de sua casa", disse Jennifer Field, professora de toxicologia ambiental e molecular da Universidade Estadual do Oregon. Field é um especialista líder em métodos de teste para compostos de PFAS. O Departamento de Defesa ajuda a financiar sua pesquisa. “Se você está no caminho do fluxo hidrológico, é uma questão de tempo e distância.”

A EPA defendeu seus limites de detecção, dizendo que seu protocolo de teste é projetado para produzir resultados consistentes e confiáveis, mesmo se os laboratórios que conduzem os testes forem menos sofisticados.

Mas o governo está longe de certo que níveis mais baixos de compostos PFAS do que aqueles que contam como contaminação pela definição da EPA não são ameaças à saúde. A EPA reduziu repetidamente a exposição aos compostos de PFAS que considera aceitável. E quando o CDC finalmente lançou sua análise de saúde para os compostos de PFAS em junho, pediu limites de um composto para ser 10 vezes menor do que o limiar atual da EPA, e outro para ser sete vezes menor. Tal padrão estaria mais de acordo com alguns estados, que já possuem limites mais rígidos. Nova Jersey, por exemplo, definiu seu limite de exposição para o PFOA em cerca de um quinto do que a EPA prescreve.

O protocolo de testes da EPA - que apenas certifica o teste 537, com suas limitações - também não acompanhou a evolução rápida dos produtos químicos PFAS. Pesquisadores identificaram novas formas de produtos químicos e, potencialmente, novos perigos dessas variantes.

Em 2016, Field e vários outros pesquisadores - como parte de um programa de pesquisa do Departamento de Defesa examinando amostras de água dos locais de defesa 15 onde a espuma de combate a incêndio foi usada (pesquisadores não quiseram nomeá-los) - identificou novas famílias de produtos químicos PFAS, consistindo de alguns compostos 40 eles nunca tinham visto antes.

"Você está começando a ter essa idéia de que química mais complexa foi usada nesses locais do que foi pego nos testes, e esse é o tipo de finalização", disse Field, em particular dos locais de espuma de combate a incêndios. "Há mais massa lá embaixo, há mais espécies e em concentrações mais altas do que você vê."

O método 537, como regra, não é capaz de detectar esses compostos adicionais. No entanto, quando o Pentágono lançou seu próprio programa de testes de água em bases norte-americanas no 2016, optou por usar o processo de teste desatualizado da EPA, embora estivesse disponível um teste capaz de detectar a presença de dezenas de compostos adicionais de PFAS. Esse teste, chamado de Top Assay, foi desenvolvido com o apoio do Departamento de Defesa

Em vez disso, o Departamento de Defesa confiou exclusivamente no teste 537 e, quando relatou suas descobertas ao Congresso em março, ofereceu apenas os resultados para PFOS e PFOA e não para os outros compostos 12 identificados pelo processo de teste, porque foi isso que o Congresso teve. perguntou. De fato, de acordo com um memorando do Departamento da Marinha, as forças armadas foram explicitamente instruídas a reter seus dados extras - pelo menos por enquanto - porque “não estava sendo usado para tomar decisões”.

“Se você fosse gastar US $ 200 milhões testando sites do DoD em todo o país, você não gostaria de testar todos os produtos químicos que você sabe que usou?” Perguntou Jane Williams, diretora executiva da California Communities Against Toxics, que tem sido ativo em questões de limpeza química em locais de defesa.

“É quase como uma coisa deliberada, onde você vai dizer às pessoas que a água delas é segura para beber, e você sabe que tem uma lacuna no teste e sabe que não encontrou todos os produtos químicos na água. .

Os cientistas só agora estão começando a entender a importância da informação que o governo está escolhendo deixar de fora. Field descobriu, por exemplo, não só que há mais variações de compostos PFAS, mas que alguns degradam com o tempo em PFOS ou PFOA, ou, como PFBS, viajam mais rápido no ambiente, tornando-os preditores de outros contaminantes que estão por vir.

Muitas das variantes com "caudas" mais curtas - ou cadeias de moléculas mais curtas do que os métodos de teste podem detectar - "provavelmente romperão sistemas projetados para capturá-las", escreveram Field e outros em um artigo 2017 publicado na revista Environmental Science and Tecnologia. Eles também são mais propensos a evitar os métodos de tratamento de água que a EPA e o Departamento de Defesa estão usando para limpar a água identificada como contaminada.

A conseqüência desses pontos cegos sistêmicos é que “quando você vê PFOS e PFOA, você pode estar bebendo outras coisas por um longo período de tempo”, disse Field.

Quando a Field retestou amostras de água em vários locais de defesa dos EUA usando os testes mais avançados disponíveis, ela descobriu que muitos desses produtos químicos obscuros estavam quase uniformemente presentes - e em grande número. Em um local, por exemplo, onde PFOS foi detectado em 78,000 partes por trilhão, outro composto obscuro de PFAS estava presente em quase três vezes essa concentração.

Com base nas taxas de detecção de alta resolução da Eaton, os cientistas do Environmental Working Group, uma organização de defesa que pesquisa os perigos dos compostos de PFAS, geraram novas estimativas de contaminação relacionadas aos produtos químicos.

Eles agora pensam que mais de 110 milhões de pessoas foram expostas aos compostos através de sua água potável, mais de cinco vezes mais do que o grupo havia estimado anteriormente.

A EPA "subestimou a extensão da contaminação", disse David Andrews, cientista sênior do EWG. "O escopo do problema parece estar se expandindo."