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Armes nucléaires et programme iranien d'enrichissement d'uranium: réponses aux questions de 4

Les ministres des affaires étrangères et d'autres responsables des pays P5 + 1, de l'Union européenne et de l'Iran ont annoncé le cadre d'un accord global sur le programme nucléaire iranien. Hailong Wu (Chine), Laurent Fabius (France), Frank-Walter Steinmeier (Allemagne), Federica Mogherini (Union européenne), Javad Zarif (Iran), fonctionnaire non identifié de la Russie, Philip Hammond du Royaume-Uni et John Kerry des États-Unis au Auditorium "Forum Rolex" du Centre de formation EPFL, Écublens-Lausanne, Suisse, 2 April 2015.
Les ministres des affaires étrangères et d’autres responsables des pays P5 + 1, de l’Union européenne et de l’Iran ont annoncé le cadre d’un accord global sur le programme nucléaire iranien. Hailong Wu (Chine), Laurent Fabius (France), Frank-Walter Steinmeier (Allemagne), Federica Mogherini (Union européenne), Javad Zarif (Iran), fonctionnaire non identifié de la Russie, Philip Hammond (Royaume-Uni) et John Kerry (États-Unis). Auditorium "Forum Rolex" du Centre de formation EPFL, Écublens-Lausanne, Suisse, 2 April 2015. (Photo: Département d'État américain)

Note de l'éditeur: l'Iran a enfreint une limite sur l'enrichissement d'uranium qui a été imposé dans un Accord 2015 restreignant ses activités nucléaires. Aux termes de l'accord, les États-Unis et cinq autres puissances mondiales ont levé les sanctions économiques qu'ils avaient imposées pour empêcher l'Iran de développer des armes nucléaires. Mais le président Trump retiré les États-Unis de l'accord dans 2018 et sanctions réimposées.

Miles Pomper, chercheur à l’Institut d’études internationales Middlebury de Monterey, explique ce qu’est l’enrichissement en uranium et pourquoi il est au cœur des programmes d’énergie nucléaire à des fins pacifiques et de la construction d’armes nucléaires.

1. Qu'est-ce que l'enrichissement d'uranium?

L’uranium peut alimenter les centrales nucléaires et les bombes nucléaires car certains de ses isotopes, ou formes atomiques, sont fissile: Leurs atomes peuvent être facilement divisés pour libérer de l'énergie.

L'uranium fraîchement extrait contient plus de 99% d'un isotope appelé l'uranium 238, qui n'est pas fissile, plus une infime fraction de l'uranium 235, qui est fissile. L'enrichissement est un processus industriel permettant d'augmenter la proportion d'U-235. Cela se fait généralement en faisant passer du gaz uranium à travers des dispositifs appelés centrifugeuses, qui tournent à grande vitesse. Ce processus élimine U-235, qui est plus léger que U-238.

Les centrales nucléaires commerciales utilisent du combustible à l'uranium faiblement enrichi, qui contient 3-5% U-235. Un traitement ultérieur peut produire de l'uranium hautement enrichi, qui contient plus de 20% U-235.

Les dirigeants iraniens modérés et conservateurs ont débattu de l'opportunité de recourir aux armes nucléaires depuis la révolution 1979 du pays.

2. Comment l’enrichissement d’uranium est-il lié à la fabrication d’armes nucléaires?

La même technologie est utilisée pour enrichir de l'uranium, que ce soit pour l'énergie nucléaire ou pour des armes nucléaires. Les armes nucléaires contiennent généralement de l'uranium enrichi à au moins 80% U-235, également appelé uranium de qualité militaire.

Les armes nucléaires peuvent également être alimentées au plutonium, mais l'Iran devrait irradier du combustible à l'uranium dans son réacteur nucléaire Arak et construire une installation supplémentaire pour séparer le plutonium du combustible irradié. prendre cette voie. Actuellement, ses travaux sur l'uranium posent un risque plus immédiat.

L’énergie nucléaire et les armes nucléaires reposent sur le nucléaire réactions en chaîne libérer de l'énergie, mais de différentes manières. Une centrale nucléaire commerciale utilise un combustible à base d’uranium faiblement enrichi et divers éléments de conception pour générer une réaction nucléaire en chaîne lente produisant un flux d’énergie constant. Dans une arme nucléaire, des explosifs puissants spécialement conçus rassemblent suffisamment d'uranium ou de plutonium de qualité militaire pour produire une réaction en chaîne extrêmement rapide, générant une explosion.

Produire une arme nucléaire implique plus que de la fabrication d'uranium ou de plutonium hautement enrichi, mais les experts la considèrent généralement comme l'étape la plus longue. C'est également l'étape qui est la plus visible pour les étrangers, ce qui en fait un indicateur important des progrès d'un pays.

Construction de K-33 sur le site d'Oak Ridge au Tennessee enrichi en uranium pour les armes nucléaires américaines de 1954-1985. L'usine a été démolie en 2012.
DOE

3. Quelle est la valeur de l'Iran pour l'enrichissement d'uranium?

Les travaux de l'Iran sur l'enrichissement d'uranium se sont déroulés par à-coups, mais aujourd'hui, les experts estiment généralement que, si l'accord nucléaire venait à être rompu, il pourrait produire suffisamment d'uranium hautement enrichi pour une arme nucléaire.

Ces efforts ont commencé à la fin des 1980, alors que l'Iran était engagé dans une guerre sanglante avec l'Irak. Les premières centrifugeuses et plans ont été fournis par Abdul Qadeer Khan, un scientifique nucléaire pakistanais qui a couru un réseau de marché noir pour les technologies nucléaires de la 1970 à travers les premiers 2000. Ces machines étaient de piètre qualité, souvent des modèles d’occasion et tombaient souvent en panne. Et les États-Unis et Israël auraient effectué opérations d'espionnage, y compris les cyberattaques, pour désactiver davantage la capacité d’enrichissement de l’Iran.

L'Iran continue d'avoir des problèmes techniques dans la production centrifugeuses plus avancées. Néanmoins, au cours des années qui ont précédé l’accord 2015, leurs performances ont été suffisamment améliorées pour que les observateurs estiment largement que l’Iran pourrait produire suffisamment de matériel pour un programme d’armes nucléaires. L’accord conclu avec 2015 a limité les activités de recherche et développement de l’Iran afin de limiter les progrès futurs, mais l’Iran a tester les limites légales de ces restrictions.

4. Comment l'accord iranien limite-t-il les activités de l'Iran?

L'accord limite la quantité d'uranium que l'Iran peut enrichir et à quel niveau. Il spécifie également la quantité d’uranium enrichi que l’Iran peut stocker, le nombre et le type de centrifugeuses qu’il peut utiliser, et le type de activités de recherche et développement qu'il peut mener.

Toutes ces limites sont conçues pour empêcher les scientifiques iraniens d'amasser suffisamment d'uranium hautement enrichi pour constituer une arme nucléaire - environ 10 à 30 kilogrammes (22 à 65 livres), en fonction de la conception de l'appareil et de la sophistication et de l'expérience des fabricants de bombes une année. Ce délai est considéré comme suffisamment long pour donner à la communauté internationale le temps de réagir si l’Iran décidait de recourir au nucléaire.

L’accord restreint également la recherche sur la séparation du plutonium en Iran et lui impose d’accepter agence internationale de l'énergie atomique des inspections pour s'assurer qu'il n'utilise pas d'activités nucléaires pacifiques comme couverture pour produire des armes.

En vertu de l'accord, il était prévu que les restrictions sur les activités d'enrichissement de l'Iran commencent à s'atténuer sous 2026 et se terminent en grande partie sous 2031, bien que la surveillance internationale se poursuive par la suite.


Miles A. Pomper, Senior Fellow, Centre James Martin pour les études de non-prolifération, Middlebury

Cet article est republié de La Conversation sous une licence Creative Commons. Lis le article original.

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